Medicamentos para bajar de peso: ¿para quién y para qué sirven?/Weight-loss drugs: Who, and what, are they good for?

Medicamentos para bajar de peso: ¿para quién y para qué sirven?/Weight-loss drugs: Who, and what, are they good for?

Por Michele Gershberg

(Reuters) – Potentes medicamentos para bajar de peso como Wegovy de Novo Nordisk saltaron a la vista del público en 2023, desde las redes sociales hasta los consultorios médicos y los cócteles, ofreciendo una nueva forma de abordar las tasas récord de obesidad.

Pero la demanda extraordinaria y los altos precios de estos medicamentos los mantendrán fuera del alcance durante el próximo año para muchos pacientes que probablemente se beneficiarán.

Los nuevos medicamentos se conocen como agonistas de GLP-1, que imitan la actividad de una hormona que retarda la digestión y ayuda a las personas a sentirse llenas por más tiempo. En los ensayos clínicos, las personas perdieron entre el 15% y el 20% de su peso corporal, según el fármaco. Casi 120 millones de adultos estadounidenses podrían ser elegibles para recibir tratamiento, mientras que Novo dice que su mercado objetivo son más de 760 millones de personas con obesidad en todo el mundo.

Los investigadores también han descubierto que los tratamientos pueden proteger contra enfermedades cardíacas y renales, y los están probando para afecciones como el Parkinson y la adicción al alcohol.

Sin embargo, Novo Nordisk no puede producir suficiente Wegovy para satisfacer la demanda y sólo lo vende en unos pocos de los países más ricos del mundo. En cambio, muchas personas han recurrido al medicamento para la diabetes Ozempic de Novo, que contiene el mismo ingrediente activo, para perder peso. Esto ha creado escasez de Ozempic y nuevos obstáculos en materia de seguros para los pacientes con diabetes que lo necesitan.

Eli Lilly and Co acaban de lanzar Zepbound, otro GLP-1, para bajar de peso. Rivales de la industria farmacéutica, incluidos Pfizer Inc y AstraZeneca Plc, también están tratando de ingresar al mercado, que se pronostica alcanzará los 100 mil millones de dólares dentro de una década. Están probando versiones que pueden ser más convenientes y con menos efectos secundarios.

POR QUÉ IMPORTA

Cuando los medicamentos como Wegovy funcionan, pueden cambiar la vida de las personas cuyo peso aumenta sus riesgos para la salud, desde diabetes hasta enfermedades cardíacas y renales. Muchos pacientes han luchado durante años contra la obesidad y han descubierto que los cambios en la dieta y el ejercicio no son sostenibles por sí solos.

Aun así, los costos potenciales son extraordinarios, ya que los precios estadounidenses de Wegovy y Zepbound se sitúan por encima de los 1.000 dólares al mes. Los datos actuales sugieren que los pacientes deben seguir usándolos a largo plazo para mantener la pérdida de peso.

Las aseguradoras de salud privadas están encontrando formas de retrasar o negar el uso de los medicamentos. Algunos médicos dicen que les resulta más difícil obtener cobertura para pacientes negros e hispanos con obesidad que dependen de planes de salud gubernamentales y enfrentan un mayor riesgo de diabetes y otras complicaciones.

“¿Vamos a tener cobertura para la mayoría de nosotros, o esto será simplemente un medicamento para las élites que pueden pagar de su bolsillo?” dijo el Dr. Andrés Acosta, experto en obesidad de la Clínica Mayo.

Los reguladores están investigando informes de efectos secundarios raros, incluido un vínculo potencial con pensamientos suicidas, mientras que tomará años determinar cualquier riesgo a largo plazo.

QUÉ SIGNIFICA PARA 2024

Estas tendencias plantean preguntas profundas a los médicos que intentan determinar cuáles de sus pacientes necesitan más los medicamentos y cómo conseguir acceso a ellos.

La Dra. Lauren Eberly, profesora asistente de medicina cardiovascular en la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania, descubrió que el uso de medicamentos GLP-1 para la diabetes era menor en pacientes negros, asiáticos e hispanos que utilizaban seguros médicos privados que en sus homólogos blancos. Está trabajando en un nuevo estudio sobre las tendencias de cobertura para la pérdida de peso.

“Estamos realmente preocupados por las desigualdades que esto perpetuará como resultado directo de la inaccesibilidad a estos medicamentos, especialmente para los grupos más marginados”, afirmó Eberly.

La Dra. Lauren Oshman, profesora asociada del Departamento de Medicina Familiar de la Universidad de Michigan, espera que muchos pacientes no puedan pagar los nuevos medicamentos para bajar de peso en 2024. Los médicos deben comprender todas las herramientas para tratar la obesidad, desde el asesoramiento hasta las personas mayores, medicamentos más baratos que conducen a un menor porcentaje de pérdida de peso, pero aún brindan un beneficio para la salud, dijo Oshman.

“De alguna manera podemos hacer un mejor trabajo en todos los ámbitos en el tratamiento de la obesidad”, afirmó.

Los expertos en obesidad dicen que también deben considerar quién no necesita los medicamentos. Según algunas estimaciones, es posible que hasta el 40% de las personas con obesidad no presenten otros riesgos graves para la salud.

“Estos no deben ser puestos en el agua ni tomados por personas que realmente no los necesitan”, dijo la Dra. Susan Yanovski, codirectora de investigación sobre obesidad en el Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y Renales. Para aquellos que lo hacen, se necesita investigación sobre cómo mantener la pérdida de peso a largo plazo y si pueden reducir o suspender el uso de los medicamentos.

“No sólo queremos afectar su peso”, dijo Yanovski. “Nuestro objetivo final es impactar cómo se sienten y, potencialmente, cuánto tiempo viven”.

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Weight-loss drugs: Who, and what, are they good for?

(Reuters) – Powerful weight-loss medicines like Novo Nordisk’s Wegovy leapt into public view in 2023, from social media to doctors’ offices and cocktail parties, offering a new way to address record obesity rates.

But extraordinary demand, and high prices, for these drugs will keep them out of reach in the coming year for many patients who are likely to benefit.

The new drugs are known as GLP-1 agonists, which mimic the activity of a hormone that slows digestion and helps people feel full for longer. In clinical trials, people lost 15% to 20% of their body weight, depending on the drug. Nearly 120 million American adults could be eligible for treatment, while Novo says its target market is more than 760 million people with obesity worldwide.

Researchers have also found the treatments can protect against heart and kidney disease, and are testing them for conditions such as Parkinson’s and alcohol addiction.

Yet Novo Nordisk can’t make enough Wegovy to meet demand, and only sells it in a few of the world’s wealthiest countries. Many people have turned instead to Novo’s diabetes medicine Ozempic, which contains the same active ingredient, to shed pounds. That has created shortages of Ozempic and new insurance hurdles for the diabetes patients who need it.

Eli Lilly and Co just launched Zepbound, another GLP-1, for weight loss. Pharma industry rivals, including Pfizer Inc and AstraZeneca Plc, are also seeking to enter the market, which is forecast to reach $100 billion within a decade. They are testing versions that may be more convenient, with fewer side effects.

WHY IT MATTERS

When drugs like Wegovy work, they can be life-changing for people whose weight increases their health risks, from diabetes to heart disease and kidney disease. Many patients have struggled for years with obesity, and found that changes to diet and exercise aren’t sustainable on their own.

Still, the potential costs are extraordinary, with U.S. prices for Wegovy and Zepbound set above $1,000 per month. Current data suggest patients need to keep using them long-term to maintain their weight loss.

Private health insurers are finding ways to delay or deny use of the medicines. Some physicians say they find it harder to get coverage for Black and Hispanic patients with obesity who rely on government health plans and face a greater risk of diabetes and other complications.

“Are we going to have coverage for the majority of us, or is this just going to be a medication for the elites who can pay out of pocket?” said Dr Andres Acosta, an obesity expert at the Mayo Clinic.

Regulators are looking into reports of rare side effects, including a potential link to suicidal thoughts, while any long-term risks will take years to determine.

WHAT IT MEANS FOR 2024

These trends raise profound questions for doctors trying to figure out which of their patients need the drugs the most, and how to get them access.

Dr Lauren Eberly, an assistant professor of cardiovascular medicine at the University of Pennsylvania’s Perelman School of Medicine, found that use of GLP-1 drugs for diabetes was lower in Black, Asian and Hispanic patients using private health insurance than their white counterparts. She is working on a new study of coverage trends for weight loss.

“We’re really worried about the inequities that this will perpetuate as a direct result of inaccessibility of these medicines, especially for more marginalized groups,” Eberly said.

Dr Lauren Oshman, an associate professor in the University of Michigan Department of Family Medicine, expects many patients will find themselves unable to afford the new weight-loss drugs in 2024. Doctors should understand all of the tools to treat obesity, from counseling to older, cheaper medications that lead to a smaller percentage of weight loss, but still provide a health benefit, said Oshman.

“In some ways we can do a better job across the board in treating obesity,” she said.

Obesity experts say they must also consider who does not need the medications. By some estimates, up to 40% of people with obesity may not have other serious health risks.

“These should not be put in the water, or taken by people who don’t really need them,” said Dr Susan Yanovski, co-director of obesity research at the National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases. For those who do, research is needed on how to maintain the weight-loss long-term and whether they can reduce, or stop, use of the drugs.

“We don’t only want to impact their weight,” Yanovski said. “Our ultimate goal is to impact how they feel and, potentially, how long they live.”

 

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