Trump, Salarios de los trabajadores/Trump, workers' wages, Raise the Wage Act

Trump, Salarios de los trabajadores/Trump, workers' wages, Raise the Wage Act

Trump, Salarios de los trabajadores, Ley de Aumento de Salarios, Pago de horas extras, Proyecto de Ley Nacional de Empleo

El ataque de Donald Trump a los salarios de los trabajadores estadounidenses

Por/By Lawrence S. Wittner

Aunque Donald Trump, como presidente, proclamó en su discurso sobre el Estado de la Unión de 2020 que había producido un “boom obrero” en los salarios de los trabajadores, la realidad fue bastante diferente. Utilizando su control del poder ejecutivo del gobierno estadounidense, Trump socavó repetidamente los salarios de los trabajadores estadounidenses al bloquear aumentos e imponer reducciones salariales.

Tan solo el año anterior, Trump descarriló una legislación salarial vital. En julio de 2019, con el patéticamente bajo salario mínimo federal estancado en 7,25 dólares la hora durante una década y unos 13 millones de trabajadores con dos o más empleos para mantener a sus familias, la Cámara de Representantes, controlada por los demócratas, aprobó la Ley de Aumento de Salarios. Si se hubiera promulgado, la legislación habría aumentado gradualmente el salario mínimo federal a 15 dólares por hora durante un período de seis años. Pero, en lugar de apoyar la legislación o proponer una alternativa, la Casa Blanca de Trump anunció que, si el Senado aprobaba el proyecto de ley de la Cámara, Trump lo vetará. En consecuencia, la medida murió en el Senado controlado por los republicanos. Según la AFL-CIO, la legislación habría aumentado el salario de 40 millones de trabajadores estadounidenses.

Ese mismo año, el Departamento de Trabajo de Trump logró revertir los aumentos salariales planeados para millones de trabajadores al restringir la elegibilidad para el pago de horas extras. En 2016, el último año de la administración Obama, el Departamento de Trabajo había emitido una norma que elevaba sustancialmente el nivel de ingresos por debajo del cual los trabajadores recibían salario de tiempo y medio por el trabajo realizado más de 40 horas semanales. Pero el Departamento de Trabajo de Trump, aprovechando un retraso en la implementación ocasionado por una decisión judicial, redujo el nivel en más de 20.000 dólares, privando así a 8,2 millones de trabajadores estadounidenses del derecho al pago de horas extras garantizado durante el gobierno de Obama.

En agosto de 2018, Trump canceló un aumento salarial programado del 2 por ciento para millones de empleados federales civiles, lo que generó críticas incluso de algunos republicanos. Esta acción, además de otros ataques de la administración a los derechos de los empleados públicos, provocó una fuga masiva de trabajadores del servicio gubernamental. Para el otoño de 2019, había 45.000 vacantes solo en el Departamento de Asuntos de Veteranos. Para cubrir estas vacantes, la administración Trump contrató a un gran número de trabajadores temporales con salarios bajos y beneficios mínimos.

Otra política de la administración que socavó los salarios de los trabajadores surgió con la emisión por parte del Departamento de Trabajo de Trump de una regla de “empleador conjunto”. La Ley de Normas Laborales Justas de 1938 se diseñó para garantizar que las empresas que contratan personal o subcontratistas fueran responsables de cumplir con las protecciones básicas en el lugar de trabajo. Aun así, la regla de empleador conjunto de la administración Trump limitó sustancialmente la responsabilidad por violaciones de salarios y horarios, lo que hizo más difícil para los trabajadores responsabilizar a todas las partes. Como resultado, los trabajadores estadounidenses perdieron aproximadamente mil millones de dólares al año gracias a la subcontratación o al robo de salarios por parte de los empleadores.

Por supuesto, no todos los intentos de la administración Trump de mantener bajos los salarios tuvieron éxito. En 2017, el Departamento de Trabajo de Trump propuso que los empleadores simplemente pudieran embolsarse las propinas de los trabajadores, siempre y cuando a los trabajadores se les pagara el salario mínimo. Los economistas estimaron que esta política provocaría la pérdida de 5.800 millones de dólares al año en propinas para los trabajadores, el 80 por ciento de los cuales eran mujeres. Pero después de descubrir que el Secretario de Trabajo de Trump había hecho todo lo posible para ocultar las conclusiones de su departamento sobre lo dañina que sería la nueva política, el Congreso intervino y enmendó la Ley de Normas Laborales Justas para prohibir a los empleadores confiscar las propinas de sus empleados.

Otro fracaso de la administración Trump se produjo en relación con la reducción de los salarios de los trabajadores agrícolas, algunos de los trabajadores más explotados y peor pagados de Estados Unidos. A mediados de 2019, el Departamento de Trabajo propuso una nueva regulación que cambiaría las reglas del programa de visas H-2A, utilizado por los empleadores agrícolas para contratar trabajadores agrícolas migrantes para trabajos estacionales, por ejemplo, en las bodegas del presidente Trump. Como uno de los cambios en las reglas reduciría los salarios de los trabajadores agrícolas H-2A y, en consecuencia, de sus homólogos estadounidenses, el United Farm Workers lo impugnó en un tribunal federal y, finalmente, prevaleció.

Aunque los “salarios reales” (después de ajustarlos por inflación) de los trabajadores estadounidenses aumentaron durante la presidencia de Trump, el aumento fue mínimo. Según un informe del Congreso de 2020, durante los primeros tres años de Trump en el cargo, los “ingresos promedio reales por hora de los trabajadores aumentaron en promedio solo un 0,9 por ciento”. Es cierto que hubo un salto muy sustancial en los ingresos medios reales en el cuarto año. Pero este salto reflejó el hecho de que, en 2020, un número desproporcionado de trabajadores con salarios bajos perdieron sus empleos gracias a la pandemia de COVID-19 y, por lo tanto, no fueron incluidos en los cálculos salariales.

E incluso estos aumentos de salarios mínimos generalmente reflejaban otros factores.

El Dr. Lawrence Wittner, distribuido por PeaceVoice, es profesor emérito de Historia en SUNY/Albany y autor de Confronting the Bomb (Stanford University Press).

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Donald Trump’s Assault on the Wages of American Workers

Although Donald Trump, as president, proclaimed in his 2020 State of the Union address that he had produced a “blue-collar boom” in workers’ wages, the reality was quite different. Using his control of the executive branch of the U.S. government, Trump repeatedly undermined the wages of American workers by blocking raises and imposing wage reductions.

Only the preceding year, Trump derailed vital wage legislation. In July 2019―with the pathetically low federal minimum wage stuck at $7.25 per hour for a decade and some 13 million workers holding two or more jobs to support their families―the Democratic-controlled House of Representatives passed the Raise the Wage Act. If enacted, the legislation would have gradually increased the federal minimum wage to $15 per hour over a six-year period. But, instead of supporting the legislation or proposing an alternative, the Trump White House announced that, if the Senate passed the House bill, Trump would veto it. Consequently, the measure died in the Republican-controlled Senate. According to the AFL-CIO, the legislation would have raised the pay of 40 million American workers.

That same year, Trump’s Department of Labor succeeded in rolling back planned wage increases for millions of workers by restricting eligibility for overtime pay. In 2016, the last year of the Obama administration, the Labor Department had issued a rule substantially raising the income level below which workers were paid time and a half for work done beyond 40 hours per week. But the Trump Labor Department, seizing on a delay in implementation occasioned by a judicial decision, lowered the level by more than $20,000, thus depriving 8.2 million American workers of the right to overtime pay secured under Obama.

In August 2018, Trump canceled a scheduled 2 percent pay raise for millions of civilian federal employees, leading to criticism even from some Republicans. This action, plus other administration assaults on the rights of public employees, led to a massive flight of workers from government service. By the fall of 2019, there were 45,000 vacancies in the Department of Veterans Affairs alone. To fill these vacancies, the Trump administration hired large numbers of temp workers at low wages and with minimal benefits.

Yet another administration policy that undercut workers’ wages emerged with the Trump Labor Department’s issuance of a “joint-employer” rule. The Fair Labor Standards Act of 1938 had been fashioned to ensure that businesses using staffing companies or subcontractors would be accountable for complying with basic workplace protections. Even so, the Trump administration’s joint-employer rule substantially limited liability for wage and hour violations, thereby making it harder for workers to hold all parties accountable. As a result, U.S. workers lost an estimated $1 billion annually thanks to subcontracting or wage theft by employers.

Of course, not all Trump administration attempts at holding down wages succeeded. In 2017, the Trump Labor Department proposed that employers could simply pocket workers’ tips, as long as the workers were paid the minimum wage. Economists estimated that this policy would lead to the loss of $5.8 billion per year in tips for workers, 80 percent of whom were women. But after the discovery that Trump’s Secretary of Labor had gone to great lengths to hide his department’s findings about how harmful the new policy would be, Congress stepped in and amended the Fair Labor Standards Act to prohibit employers from seizing the tips of their employees.

Another Trump administration failure occurred in connection with reducing the wages of farmworkers, some of the most exploited, lowest-paid workers in the United States. In mid-2019, the Labor Department proposed a new regulation that would change the rules of the H-2A visa program, used by agricultural employers to hire migrant farmworkers for seasonal work―for example, by President Trump’s wineries. As one of the rules changes would lower wage rates for H-2A farmworkers and, consequently, for their U.S. counterparts, the United Farm Workers challenged it in federal court and, ultimately, prevailed.

Although the “real wages” (after adjusting for inflation) of American workers did rise during Trump’s presidency, the rise was minimal. According to a 2020 Congressional report, during Trump’s first three years in office, workers’ “real average hourly earnings increased by an average of just 0.9 percent.” Admittedly, there was a very substantial jump in real average earnings in the fourth year. But this jump reflected the fact that, in 2020, a disproportionate number of low-wage workers lost their jobs thanks to the COVID-19 pandemic and, therefore, were not included in wage calculations.

And even these minimal wage gains usually reflected factors other than administration actions. Responding to the failure of the federal government to ensure adequate wages for workers, many states and cities enacted minimum wage raises, fueling wage growth for the most poorly-paid. Indeed, a study by the National Employment Law Project found that the median wage for low-wage workers climbed much more sharply in states that raised their pay floors than in states that didn’t. In addition, a surge in strike activity by teachers and by unionized workers at major U.S. companies during 2018 and 2019 increased wages for yet another portion of the nation’s workforce.

Overall, then, far from sparking a wage boom, the policies of Trump and his administration depressed the wages of American workers.

Dr. Lawrence Wittner, syndicated by PeaceVoice, is Professor of History emeritus at SUNY/Albany and the author of Confronting the Bomb (Stanford University Press).

 

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