Las herramientas de vigilancia/The Tools of Surveillance

Las herramientas de vigilancia/The Tools of Surveillance

 

En un comentario reciente, hablé de la visita a China del principal funcionario de derechos humanos de la ONU en lo que resultó ser un intento gravemente equivocado y bastante ingenuo de mejorar las condiciones de la población uigur en la provincia de Xinjiang. Un elemento importante en ese internamiento masivo de civiles inocentes es el omnipresente sistema de vigilancia de China, que ha facilitado la redada de musulmanes chinos.

Ese sistema no se limita a los uigures. Es una red nacional de muchas capas diseñada para recopilar datos personales para la policía y las unidades de seguridad de cada ciudadano chino cuyo comportamiento o características personales puedan ser problemáticos para las autoridades. En una palabra, nadie está por encima de toda sospecha.

Ahora, un grupo de investigación del New York Times ha adquirido más de “cien mil documentos de licitación del gobierno [chino]. Piden a las empresas que presenten ofertas en los contratos para proporcionar tecnología de vigilancia e incluyen los requisitos del producto y el tamaño del presupuesto y, a veces, describen detalladamente el pensamiento estratégico detrás de las compras”.

Los documentos dejan perfectamente claro por qué a menudo se llama a China el “estado de vigilancia”: su tecnología de reconocimiento facial, análisis de ADN y otras herramientas que se entrometen en la identidad de las personas van mucho más allá de cualquier cosa que usen otros países, o George Orwell imaginó.

Ya conocíamos algunas dimensiones del sistema de vigilancia chino antes del informe del Times. Por ejemplo, varias fuentes hablaron de piratas informáticos chinos que incrustaron malware en los teléfonos inteligentes para rastrear los movimientos y las conversaciones de los uigures, incluso cuando salieron de China.

El Ministerio de Seguridad Pública de China anunció planes para obtener el ADN a través de muestras de sangre de decenas de millones de hombres adultos y niños, siendo Xinjiang y el Tíbet el punto de partida para crear una base de datos que cubra prácticamente a toda la población.

Las cámaras con capacidad de reconocimiento facial están literalmente en todas partes. Las publicaciones occidentales sobre genética alentaron los esfuerzos chinos para identificar a los uigures (así como a los tibetanos) al publicar muchos artículos que “tenían un coautor de la policía china, el ejército, el poder judicial o alguna institución gubernamental similar”, según un genetista belga.

El informe del Times basado en la licitación de contratos agrega mucho a esta imagen. Las cámaras de reconocimiento facial ahora están instaladas en lugares privados y públicos. Son capaces de recopilar huellas de voz e iris, e información sobre raza y género para incluirlas en una base de datos en constante expansión. El seguimiento del teléfono no solo brinda la ubicación de una persona, sino también nombres de usuario y ciertas actividades, como conexiones sociales y hábitos personales.

¿Qué tienen que decir las autoridades chinas sobre las críticas al estado de vigilancia?

Por un lado, lo defienden insistiendo en que es necesario proteger contra el terrorismo y el crimen. No hay abusos de los derechos humanos en Xinjiang, solo “reeducación” para llevar a la mayoría étnica a la edad moderna.

Por otro lado, las autoridades dicen que las críticas se basan en “información errónea y desinformación”, lo que lleva a sanciones sobre los productos de Xinjiang que buscan “contener el crecimiento de China”, interrumpir “el orden comercial internacional y desestabilizar las cadenas industriales y de suministro mundiales”.

Como descubrió recientemente la misión de la ONU, es imposible realizar una investigación imparcial sobre el terreno de la defensa de China o de los castigos inhumanos que está llevando a cabo.

Una acción que puede tomar la comunidad internacional es nombrar y avergonzar a los perpetradores del genocidio en Xinjiang y Beijing.

Los gobiernos también pueden interceder ante empresas tecnológicas que permitan a los chinos recopilar y mejorar su vigilancia.

Prohibir la importación de productos de trabajo forzoso, como ha hecho ahora EE. UU. con todas las exportaciones basadas en Xinjiang, es otro paso.

Hasta la fecha, estos pasos han tenido un éxito limitado, demostrando nuevamente las dificultades en la defensa de los derechos humanos cuando los medios de represión son una cuestión de comercio global.

Puede pasar aquí

¿Crees que el estado de vigilancia chino no tiene importancia para nosotros? Las tecnologías intrusivas integradas en las redes sociales ya forman parte de nuestra vida diaria, monitorean nuestro movimiento, gustos personales, opiniones sociales e incluso planes futuros.

Las cámaras de circuito cerrado rastrean tanto a los ciudadanos comunes como a los delincuentes. Ahora, considere cómo la decisión Roe v. Wade de la Corte Suprema podría profundizar el estado de vigilancia aquí. Si, por ejemplo, las mujeres deben cruzar las fronteras estatales, en violación de la ley local, para obtener un aborto o pastillas para inducir el aborto, ¿estarán sujetas a un seguimiento oficial para su enjuiciamiento? ¿Se podría obligar a todas las mujeres embarazadas en un estado rojo a instalar un dispositivo de rastreo en su teléfono? ¿Podrían los estados antiaborto acceder a las aplicaciones que algunas mujeres usan para rastrear sus ciclos menstruales, atrapando a aquellas mujeres que se cree que están en las primeras etapas del embarazo?

La policía ya accede a correos electrónicos y mensajes de texto en casos en los que se cree que una mujer interrumpió un embarazo en circunstancias cuestionables. La puerta ahora estará abierta en algunos estados para presentar cargos criminales basados ​​en datos de teléfonos celulares por un aborto en las primeras semanas de embarazo.

Me inclino a decir que en los estados donde el aborto está prohibido y, lo que es peor, si la Corte Suprema hace que los abortos sean ilegales en todo el país, las herramientas de un estado policial serán respaldadas como necesarias para la implementación total de la ley, al igual que en China. .

Los chinos ya usan aplicaciones en los teléfonos celulares para monitorear y poner en cuarentena a los ciudadanos que muestran signos de COVID. Como dijo Xi Jinping, “los grandes datos deben utilizarse como un motor para impulsar el desarrollo innovador del trabajo de seguridad pública y un nuevo punto de crecimiento para fomentar las capacidades de combate”. Puede apostar a que algunos políticos estadounidenses creen lo mismo y tienen objetivos particulares en mente, para empezar, minorías raciales, manifestantes de derechos humanos y periodistas de investigación.

En China, la gente común no tiene ningún recurso si el sistema de vigilancia los atrapa. Los días de los abogados privados ocasionalmente capaces de defender a las personas en los tribunales están contados. La policía es todopoderosa; existen pocas garantías de privacidad. Xi Jinping ha proporcionado un modelo de autoritarismo de alta tecnología que puede coexistir con un crecimiento económico constante.

Debemos tener cuidado.

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The Tools of Surveillance

In a recent commentary, I discussed the visit to China of the UN’s chief human rights official on what proved to be a seriously misguided and rather naïve attempt to improve the conditions of the Uyghur population in Xinjiang province. An important element in that mass internment of innocent civilians is China’s ubiquitous surveillance system, which has facilitated the roundup of Chinese Muslims.

That system is not confined to the Uyghurs. It is a many-layered nationwide network designed to collect personal data for police and security units on every Chinese citizen whose behavior or personal characteristics might be troublesome to the authorities. In a word, no one is above suspicion.

Now, a New York Times investigative group has acquired over a “hundred thousand [Chinese] government bidding documents. They call for companies to bid on the contracts to provide surveillance technology, and include product requirements and budget size, and sometimes describe at length the strategic thinking behind the purchases.”

The documents make perfectly clear why China is often called the “surveillance state”: Its facial recognition technology, DNA analysis, and other tools that intrude into people’s identity go far beyond anything other countries use–or George Orwell imagined.

We already knew some dimensions of the Chinese surveillance system before the Times report. For instance, various sources told of Chinese hackers embedding malware in smartphones to track Uyghurs’ movements and conversations, even when they left China.

China’s ministry of public security announced plans to obtain the DNA via blood samples of tens of millions of male adults and children, with Xinjiang and Tibet the starting point for creating a data base to cover virtually the entire population.

Cameras with facial recognition capability are literally everywhere. Western publications on genetics abetted Chinese efforts to identify Uyghurs (as well as Tibetans) by carrying many articles that “had a co-author from the Chinese police, the military, the judiciary or some such government institution,” according to a Belgian geneticist.

The Times report based on contract bidding adds a good deal to this picture. Facial recognition cameras are now installed in private as well as public places. They are capable of collecting voice and iris prints, and race and gender information for inclusion in an ever-expanding data base. Phone tracking not only gives a person’s location but also usernames and certain activities, such as social connections and personal habits.

What do the Chinese authorities have to say about criticisms of the surveillance state?

On one hand, they defend it by insisting it’s necessary to protect against terrorism and crime. There are no abuses of human rights in Xinjiang, only “reeducation” to bring its ethnic majority into the modern age.

On the other hand, the authorities say the criticisms are based on “misinformation and disinformation,” leading to sanctions on Xinjiang products that seek to “contain China’s growth,” disrupt “the international trade order and destabilize global industrial and supply chains.”

As the UN’s recent mission found out, it is impossible to conduct an impartial on-the-spot investigation of either China’s defense or the inhumane punishments it is carrying out.

One action the international community can take is to name and shame the perpetrators of genocide in Xinjiang and Beijing.

Governments can also intercede with technological firms that enable the Chinese to collect and upgrade their surveillance.

Banning the import of products of forced labor, as the US has now done with all Xinjiang-based exports, is another step.

To date, these steps have had limited success, demonstrating anew the difficulties in defending human rights when the means of repression are a matter of global commerce.

It Can Happen Here

Think that the Chinese surveillance state is of no consequence for us?  Intrusive technologies imbedded in social media are already part of our daily lives, monitoring our movement, personal tastes, social views, and even future plans.

Closed-circuit cameras track ordinary citizens and criminals alike. Now, consider how the Supreme Court’s Roe v. Wade decision might deepen the surveillance state here.  If, for example, women must cross state lines, in violation of local law, to obtain an abortion or pills to induce abortion, will they be subject to official tracking for prosecution? Might every pregnant woman in a red state be forced to install a tracking device on her phone? Might anti-abortion states be able to access apps some women use to track their menstrual cycles, nabbing those women believed to be in the early stages of pregnancy?

Police already access email and text messages in cases where a woman is thought to have ended a pregnancy under questionable circumstances. The door will now be open in some states to bringing criminal charges based on cell phone data for an abortion in the first weeks of pregnancy.

I’m inclined to say that in states where abortion is outlawed—and, even worse, if the Supreme Court makes abortions illegal nationwide—the tools of a police state will be endorsed as necessary for full implementation of the law, just as in China.

The Chinese already use apps in cell phones to monitor and quarantine citizens who show signs of COVID. As Xi Jinping said, “Big data should be used as an engine to power the innovative development of public security work and a new growth point for nurturing combat capabilities.” You can bet that some American politicians believe the same, and have particular targets in mind—for starters, racial minorities, human rights protesters, and investigative journalists.

In China, ordinary people have no recourse if the surveillance system catches them. The days of private lawyers occasionally able to defend people in court are numbered. The police are all-powerful; few safeguards of privacy exist. Xi Jinping has provided a model of high-tech authoritarianism that can exist side by side with consistent economic growth.

We should beware.

 

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